不只是撫慰寂寞的長者!「寵物」還可預知及陪伴長者的臨終


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高齡化議題持續衝擊許多國家,除帶來相關少子化、長照、醫療等問題,也在高齡世界中加入寵物的角色,可以陪伴老人寂寞的生活,撫慰老人孤寂的心靈,有的寵物具備預知死亡的能力,讓死亡不再那麼倉促,使得家屬能有充分時間與長者告別。

2007年大衛多薩醫生(Dr. David Dos)在著名醫學期刊《新英格蘭醫學雜誌》(the New England Journal of Medicine)發表一隻生活在美國羅得島州的史提爾安養中心(Steere House Nursing & Rehabilitation Center)裡名叫「奧斯卡」(Oscar)的貓,能「預測」死亡。日本神奈川縣橫須賀市的特別養護老人中心「さくらの里山科」(SAKURA VILLAGE YAMASHINA),日前也出現一隻名為「文福」的混種柴犬,也可「預測」死亡,讓家屬能適時與長者告別。

在2005年的時候,史提爾安養中心的工作人員為了讓機構更加具有家的感覺,從流浪動物收容所領養了一些貓咪,讓牠們陪伴安養中心裡的老人。

2006年的一天,護理師瑪麗發現奧斯卡蜷縮在一個80歲老婦人的床上睡覺,不久之後老婦人就去世了。幾天之後,奧斯卡又走進了一位老人的房內,這間病房裡住著一位患有認知症(Dementia Disease)的老婦人,她除了記不清自己的家人,身體一向很好。奧斯卡走進去和老婦人以及她的女兒待在一起。過了一會,老婦人就去世了。

令人吃驚的是,醫生和護理師在此之前都沒有察覺到老婦人有任何死亡徵兆。奧斯卡專門陪伴即將死亡的病人一事很快在安養中心裡傳開,有時牠的預知能力比醫生還要準確。

有一次,醫護人員確認一名住民即將死亡後,奧斯卡卻沒有走近這名住民房間,而是離開醫護人員,獨自走到另一間房間的老人身邊。後來牠所接近的那名老人果然比醫生們診斷的住民先去世。

安養中心的大衛多薩醫生將奧斯卡的故事,以生活化的筆調於2009年出版《預知生死的貓》(Making Rounds with Oscar:the Extraordinary Gift of An Ordinary Cat,David Dosa,2009),生動描繪出阿茲海默症長者的症狀與家人心理與照護上的困境。

藉著巡訪那些見證過奧斯卡預知死亡能力的家屬,多薩醫生把讀者帶入阿茲海默症長者的世界,他們或許有親人、有看護、有醫生,但是他們整個人在一種意識真空或是認知混淆的狀態,真實世界繽紛複雜的人事,難以和他們重新建立連接關係,有時,反而一隻友善的狗、活潑的貓,足以使他們辨識出來自生命本質的快樂,也是寵物療法的核心價值所在。

譬如一位家屬表示,曾經想把自己跟母親相處的經歷寫成一本書。連書名都想好了,就叫《樓上那位長得像我母親的女士》。這些家屬的最大傷感,往往來自他們的至親認知功能退化後「完全變了一個人」,認知症長者記不得自己是誰,家屬也覺得是在跟陌生人一起過日子。

另外一個家屬坦白告訴多薩醫生,對他而言,去安養中心看父親的心情就像:帶花上墳——真正面對的是過去。

還有一位家屬表示,父親被診斷出阿茲海默症後過了幾年,有一天深夜打電話來。他告訴父親說已經深夜了,回去睡覺吧。可是父親非常焦慮不安,說身邊有個陌生女人,要他趕緊來帶父親回家。他在電話裡花費很長的時間勸說父親,說身邊那個女人是我的母親,也就是他太太。好不容易才讓父親放下電話,但幻覺、誤認是否消失。

《預知生死的貓》從家屬角度來分享對於奧斯卡的見聞,譬如:奧斯卡跳上他們至親的臨終之床,窩在一角,好像是一種有意識的陪伴或守衛,等住民去世、遺體搬走,牠就悄然離開了。

有些護理人員寧信奧斯卡的指引,打電話通知住民家屬前來守候。有一次,一位住民病危了,和奧斯卡相熟的一對母女家屬正奇怪奧斯卡怎麼沒有到位,牠便急衝衝的小跑步進來,原來是同時另外有一位住民也病危,奧斯卡等他走了,才趕赴這位住民的房間。

《預知生死的貓》一書對這些現象進行詳細的描述,但對於奧斯卡是否真的能夠預測死亡,大家最關心的問題上,並沒有給出答案。美國的動物行為學專家表示,奧斯卡很可能嗅到了住民體內散發出來的一種化學物質。


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alex

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